children in the goldmines

Gold mining is extremely dangerous work for children. Yet still today, thousands are found in the small scale gold mines of Burkina Faso. In the tunnels and mineshaft they risk death from explosions, rock falls, and tunnel collapse. They breathe air filled with dust and sometimes toxic gases. Above ground, children dig, crush, mill, and haul ore – often in the hot sun. Some stand for hours in water, digging sand or silt from riverbeds and then carrying bags of mud on their heads or backs to sieving and washing sites. In all mining sites, there is risk of falling down open shafts or into pits that are scattered around the areas. Like adults, children suffer the effects of noise and vibration, poor ventilation and lighting, exhaustion and overexertion.

But children are particularly vulnerable to exposure to dust and chemicals because their systems are still developing. Gold mining stands out from other forms of small-scale mining for an additional grave hazard: the mixing of mercury with the crushed ore or sediments to separate out the gold. Mercury is a highly toxic metal and is very often mishandled by small-scale miners.

Interview with Daimon [Dutch]

Documentaire maker en fotograaf Daimon Xanthopoulos: “Iedereen die ik spreek is tegen uitbuiting en vooral tegen uitbuiting van kinderen. Toch blijkt het verhaal van de goudzoekertjes in Burkina Faso de media niet genoeg te roeren voor een bredere publicatie dus vandaar deze expositie vorm. Terwijl er op de financiële handelsmarkt sprake is van een goudkoorts en de koers van goud maar blijft stijgen, graven er kinderen aan de andere kant van de wereld op 100 meter diepte kinderen naar goud. Onder onleefbare omstandigheden hakken ze met handwerktuigen naar het geel kleurige edelmetaal. In de zelf gegraven tunnels dalen ze verticaal de aarde in met slechts een zak lamp op het hoofd gebonden. Na uren werk klimmen ze weer naar boven, uitgeput en snakkend naar zuurstof. Longinfecties en schimmels zijn na het instorting de grootste gevaren. 

In Nederland spreken we dagelijks over eerlijk voedsel, schone energie en slavernij vrije chocolade maar de duizenden kinderen die dagelijks graven naar goud,  blijft jaar in jaar uit doorgaan. Terwijl goud momenteel de beste en meest solide investering is en daarom de basis van ons financiële systeem leven de mensen en gemeenschappen die het opgraven in diepe armoede en zonder enig toekomst perspectief. Ze moeten hun gevonden goud door gebrek aan mogelijkheden lokaal verkopen aan handelaren tegen een honderdste van de uiteindelijke marktprijs. Waarom vinden we het belangrijk dat bananen en chocolade eerlijk worden geproduceerd en accepteren we wel dat de basis van ons bankwezen of de bezegeling van een huwelijk, gedaan wordt met goud dat door kinderen uit de aarde moet worden gegraven zonder enige vorm van toekomst of eerlijke verdeling van de winst. 

Publications

Benaki museum Athens [Greece]